home  > gevolgen  > natuur  > koraal

Klimaatverandering wordt vaak verantwoordelijk gehouden voor de slechte staat van het koraal, met name in het Great Barrier Reef bij Australië. Bij verandering van temperatuur kan het koraal inderdaad verbleken. Onderzoekers hebben aangetoond dat dit een natuurlijke reactie is en dat het koraal zich daarvan weer herstelt. Koraal blijkt zelfs sneller te groeien bij hogere temperaturen.

Een ander bekend voorbeeld waarvoor de klimaatverandering verantwoordelijk zou zijn, is het op grote schaal afsterven van het koraal in het Great Barrier Reef ten noordoosten van Australië. Al enkele jaren komen met grote regelmaat verontrustende berichten dat het met het koraal zeer slecht gesteld is. Zo kopte RTL Nieuws onlangs: Toestand Great Barrier Reef van 'erbarmelijk' naar 'zeer erbarmelijk', waarbij de escalerende klimaatverandering de grootste bedreiging is.

Het is bekend dat bij een opwarming (of afkoeling) van het zeewater het koraal kan verbleken. Het bleken van het koraal is het afstoten van de algen, die zich normaal in de poliepen van het koraal bevinden en die het koraal kleur geven. Het zijn eencellige algen die werken volgens het proces van fotosynthese. Door dit proces worden bepaalde voedingsstoffen geproduceerd die de koraalkolonies in leven houden. Na verbleking kan het koraal afsterven, maar het kan zich ook herstellen als het nieuwe algen aan zich kan binden. Nu het bleken op grote schaal plaatsvindt, ligt de koppeling aan de klimaatverandering voor de hand.

Koraal groeit sneller bij hogere temperaturen
Afbeelding 1: Koraal groeit sneller bij hogere temperaturen
Het opmerkelijke is alleen dat koraal ook voorkomt in gebieden met (veel) hogere temperaturen. Sterker nog, hoe hoger de temperatuur, hoe sneller het koraal groeit, zoals blijkt uit een studie van Lough & Barnes, 2000. Dat het koraal bij (onder andere) temperatuurverandering gaat verbleken, is in feite een proces van aanpassing aan veranderende omstandigheden. Voor het koraal is het belangrijk de juiste algen aan zich te binden om optimaal te kunnen groeien. Zoals Baker et al., 2008 aangeeft: "flexibility in coral–algal symbiosis is likely to be a principal factor underlying the evolutionary success of these organisms". Het meeste koraal dat verbleekt herstelt zich na verloop van tijd volledig. Het verbleken van het koraal is ook geen nieuw verschijnsel. Het eerste grote wetenschappelijke onderzoek naar het Great Barrier Reef van Sir Charles Maurice Yonge maakte hier in 1930 al melding van.

De mogelijke invloed van klimaatverandering op het koraal heeft geleid tot spanningen in de wetenschappelijke wereld. Peter Ridd was tot voor kort professor aan de James Cook universiteit in Australië. Hij specialiseerde zich in onderzoek naar koraalriffen, met name het Great Barrier Reef voor de Australische kust. Op basis van zijn jarenlange onderzoek concludeerde hij, dat de berichten over het afsterven van het koraal door de opwarming en de verzuring van de oceaan niet klopten. Ridd is van mening dat het verbleken van het koraal niet uitzonderlijk is en dat het koraal zich weer zal herstellen. De universiteit was niet blij met dit standpunt dat tegen de gevestigde opvatting inging. Zij hebben Ridd ontslagen omdat het in de ogen van de universiteit “.. het scheppen van een veilige, respectvolle en professionele werkomgeving heeft ondermijnd”. Na een rechtszaak van 2 jaar is Ridd volledig in het gelijk gesteld en kreeg hij een schadevergoeding van $1,2 miljoen.